kaptár

Zümmögő méhek

Egy forró szeptemberi napon Bernardo Niño egy fadobozokkal körülvett udvaron áll. Mindegyik csak kicsit nagyobb, mint egy cipősdoboz. Egymás fölé rakva tornyokat alkotnak, amelyek valamivel több mint egy méter magasak. Minden doboz körülbelül 10 paravánt tartalmaz a fa keretben. Itt építenek méhsejteket a munkásméhek.

A méhek százai zümmögnek a hálófátyol körül, amely eltakarja és védi Niño arcát. Nyugodtan felemel egy fakeretet az egyik kaptárról. Arcához emeli, hogy közelebbről megnézze. Több száz elfoglalt munkásméhecske cikázik az eszköt felületén.

Ott ez nem néz ki jól – mondja Niño, és egy méhre mutat. Testén egy apró piros folt van, körülbelül akkora, mint egy tűhegy. Szárnyával is baj van. Általában hosszúak és laposak, ezek a szárnyak gyűröttek, mint egy papírcsomó.

Niño ismeri a méheit. Kutatási technikus, a Davis-i Kaliforniai Egyetem méhkutató laboratóriumában dolgozik. Óvatosan a férfi két ujjával megcsípi a munkásméheket, és felemeli a keretről.

A vörös folt ezen egy varroa atka. Ez a kártevő, a Varroa destructor, ráakad a méhekre, és szívja a hemolimfájukat – vagy a rovarvért – ugyanúgy, mint a kullancsok vagy a piócák az emberi vért. Az atka parazitaként él a gazdájából, gyakran elszívja energiáját.

A varroa atkák által legyengített méhek nagyobb valószínűséggel kapnak más betegségeket. Az egyik ilyen betegség a deformált szárny vírus. Niño a méh összeszorított szárnyaira mutat. A vírus miatt ez a rovar nem tud repülni.

Akár 60 000 méh osztozhat egyetlen telepen vagy kaptárban. Ezen atkák fertőzése pedig az egész kaptárt veszélybe sodorhatja.

A méhek legalább 90 észak-amerikai növényt beporzanak. Ide tartozik az alma, a mandula, a brokkoli és a sárgarépa. Összességében a méhek és más beporzók segítik a világ élelmiszer-terményeinek több mint egyharmadának előállítását.

A méhek a civilizáció hajnalától lenyűgözték az embereket. Az őskori sziklarajzok mézre vadászó embereket ábrázolnak. Az ősi agyagedényekből származó kémiai nyomok azt mutatják, hogy a kőkorszaki emberek méhviaszt használtak. Az emberek még ma is támaszkodnak a méhek által lehetővé tett termékekre és a rovarok által nyújtott szolgáltatásokra.

Tekintettel arra, hogy a méhek mennyire fontosak az emberek számára, nem meglepő, hogy a tudósok a méhek egészségének védelmében dolgoznak. Egyes kutatók az emberiség hosszú történelmét is elkezdték vizsgálni ezekkel a hasznos rovarokkal a modern orvostudomány fejlesztésének reményében. Megint mások méheket tanulmányoznak, hogy többet megtudjanak a repülésről.

Kutatási technikusként Bernardo segít kísérleteket végezni, amelyeket egy méhész tudós tervezett. A Davis-i Kaliforniai Egyetemen a tudós történetesen a felesége, Elina Niño.

„Én vagyok a csizma a földön, kezek a kaptárban” – mondja. – „Ő a művelet agya”.

Amikor a kaliforniai méhészeknek problémájuk van, Elina Niñóhoz érkeznek. Az állam méhészeti kiterjesztési programjának vezetőjeként megoldásokat keres. A kiterjesztési programok általában az egyetemek olyan fióktelepei, amelyek együttműködnek az állam gazdálkodóival.

„Azt hiszem, véletlenül lettem entomológus” – viccel Elina Niño. Az egyetemen állatorvos akart lenni. De a törvényszéki bűncselekmények nézése felkeltette érdeklődését a rovarok iránt. Rájött, hogy ezek a nyomozók néha rovarokat használtak a gyilkossági ügyek feltöréséhez.

A posztgraduális iskolában azt tanulmányozta, hogy az a peszticid, amelyet a bosszantó legyek távoltartására használtak a tehenektől, árthat-e a trágyabogaraknak a tejgazdaságokban. Ezek a bogarak fontosak a gazdaság talajának egészségének megőrzéséhez. Hamarosan a trágyabogarakról egy másik hasznos rovarra – a mézet termelő méhre – költözött.

A kaliforniai méhészek azt mondták neki, hogy a varroa atka vált a legnagyobb problémájává. Segítséget kértek tőle.

A méhészeknek meg kell védeniük kaptáraikat. Emberi eredetű vegyi anyagokat tartalmazó peszticidek pedig elpusztíthatják ezeket az atkákat. De a méhkirálynők növekedését is gátolták, találta Niño. Ez azért fontos, mert egy kicsi vagy gyenge királynő nem tud olyan jól szaporodni, mint egy egészséges. Ráadásul a varroa atkák gyorsan ellenállóvá váltak ezekkel a peszticidekkel szemben, így már nem ölték meg az atkákat.

Elina Niño tudta, hogy olyan vegyszereket kell találnia, amelyek elpusztítják az atkákat anélkül, hogy károsítanák a méheket. Ennek érdekében fordult a biopeszticidek néven ismert. Ezek a természetben található vegyi anyagokból készült kezelések.

Elina, Bernardo és csapatuk többi tagja 80 kísérleti méhkason teszteli ezeknek a biopeszticideknek a különböző típusait. Az új kezelések egy része illóolajokat tartalmaz. Ezek természetes olajok, amelyek bizonyos növények illatát adják. A csapat nem csak az ültetvényeket ellenőrzi, hogy az új vegyi anyagok legyőzik-e az atkákat, hanem azt is, hogy veszélyt jelenthetnek-e a méhekre.

“Az egyik érdekes dolog, amit eddig látunk, az, hogy nem minden kolónia reagál ugyanarra a peszticid-alkalmazásra azonos módon” – mondja Elina Niño. Úgy gondolja, hogy a méhcsaládok közötti genetikai különbségek megmagyarázhatják ezeket a különböző hatásokat.

Még nincs meg minden válasza. Csapata békén hagyta a kaptárokat, míg a méhek az elmúlt télen pihentek. Tavasszal folytatják a tanulmányokat.